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专用移动网络让家电更智能

2018-09-15 11:56:05

平板电脑和智能手机上有着大量的应用、电影和游戏,供人们使用,而移动通信技术则帮助人们随时随地获取这些数字内容。实际上,移动通信技术不仅可以将人们联系在一起,也可以成为“物联网”的基础。法国创业公司SigFox正在这一领域进行尝试。

SigFox致力于将廉价的传感器和“古板”的家用电器连接至互联网。该公司的目标是通过数据分享,使所有家用电器和基础设施工具,例如电力开关和微波炉,更加智能。“物联网”的概念已经在学术界被广泛讨论,但到目前为止实际应用还不是很多。

SigFox业务发展主管、“物联网布道师”Thomas Nicholls表示,为人提供通信服务的网络不太适合传感器。“如果与GSM(全球移动通讯系统)网络相比,那么我们的解决方案成本更低,能耗更低,能在更大范围内提供服务。”

SigFox建设网络的方式与移动运营商没有太大不同。SigFox使用互联的天线,每根天线覆盖特定区域,同时连接至运营商的核心网。然而,天线采用了由该公司自主开发的“超窄带”射频技术。在向iPhone提供流媒体视频方面,这种技术没有得到大量应用。但通过这种技术,联网设备的耗电量将大幅下降,而网络也可以覆盖更广的范围。

SigFox表示,传统的移动通信技术耗电量为5000微瓦,而双向的SigFox连接耗电量仅为100微瓦。该公司正在整个法国部署网络,仅仅只使用1000根天线。在其他欧洲国家的网络部署也即将开始。此外,SigFox正在与美国运营商进行讨论,将在美国合作部署这一技术。

Nicholls表示:“SigFox只需约1万个网关即可覆盖整个美国,而传统移动通信网络至少需要数十万个。”这将使网络部署的进度更快,同时成本更低。

由于使用了免费频谱,因此网络运营成本也很低。移动通信网络使用了授权频谱,而随着运营商在数据服务市场的竞争日趋激烈,竞购频谱的价格也水涨船高。Nicholls认为,1台互联设备使用SigFox服务1年的价格可以低至1美元。

在部署和运营成本降低的同时,SigFox的网络速度也很慢。目前,这一网络的数据传输速率为100bps,仅为3G网络的1/1000。这无法支撑某些物联网应用,例如大范围部署视频监控。不过Nicholls表示,SigFox的目的仅仅是降低互联传感器的成本。

ABI Research物联网分析师Craig Foster表示,为物联网新建网络是合理的。他认为:“在很多情况下,移动通信网络无法使用,例如网络覆盖不是很好。对于农村地区的智能电表来说,就会出现问题。”因此,卫星通信和SigFox的长距离无线通信技术能更好地覆盖偏远地区。

一些正在部署智能电网的公司对SigFox的技术表示了兴趣。智能电网能提高输配电的效率和可靠性。Foster表示:“政府的推动,对环保的要求,以及提高运营效率的期望将成为关键的发展动力。”

Nicholls表示,SigFox技术在其他领域的应用也在发展。而在SigFox的网络部署完成后,一些新的理念将会浮出水面。他表示:“我们的一些客户希望连接至地底的水管,监控停车位是否被人占用,或是监控电费账单。在这些场合下,GSM网络无法发挥作用。”他表示,欧洲一个国家即将基于SigFox的技术部署智能停车管理系统,而非洲中部地区的一个项目则将使用SigFox的网络来监控濒危动物,避免它们遭到非法捕猎。

这样的技术也可以用于家庭或医疗设备。此前,空气过滤器等家用设备主要通过WiFi(无线网路通信技术)技术来联网,但这并不是完美的选择。为了降低能耗,设备不能一直打开WiFi连接,这意味着当用户需要使用设备时,不得不等待几秒钟时间以重新建立连接。而如果使用SigFox的网络,那么设备将可以立即发送数据,而不需要等待网络配置。

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